LE MARIAGE DE ROLAND

 

                          Ils se battent - combat terrible! - corps à corps.
                          Voilà déjà longtemps que leurs chevaux sont morts ;
                          Ils sont là seuls tous deux dans une île du Rhône.
                          Le fleuve à grand bruit roule un flot rapide et jaune,
                          Le vent trempe en sifflant les brins d'herbe dans l'eau.
                          L'archange saint Michel attaquant Apollo
                          Ne ferait pas un choc plus étrange et plus sombre.
                          Déjà, bien avant l'aube, ils combattaient dans l'ombre.
                          Qui, cette nuit, eût vu s'habiller ces barons,
                          Avant que la visière eût dérobé leurs fronts,
                          Eût vu deux pages blonds, roses comme des filles.
                          Hier, c'étaient deux enfants riant à leurs familles,
                          Beaux, charmants ; - aujourd'hui, sur ce fatal terrain,
                          C'est le duel effrayant de deux spectres d'airain,
                          Deux fantômes auxquels le démon prête une âme,
                          Deux masques dont les trous laissent voir de la flamme.
                          Ils luttent, noirs, muets, furieux, acharnés.
                          Les bateliers pensifs qui les ont amenés
                          Ont raison d'avoir peur et de fuir dans la plaine,
                          Et d'oser, de bien loin, les épier à peine
                          Car de ces deux enfants, qu'on regarde en tremblant,
                          L'un s'appelle Olivier et l'autre a nom Roland :
                          Et, depuis qu'ils sont là, sombres, ardents, farouches,
                          Un mot n'est pas encor sorti de ces deux bouches.
                          Olivier, sieur de Vienne et comte souverain,
                          A pour père Gérard et pour aïeul Garin.
                          Il fut pour ce combat habillé par son père.
                          Sur sa targe est sculpté Bacchus faisant la guerre
                          Aux normands, Rollon ivre, et Rouen consterné,
                          Et le dieu souriant par des tigres traîné,
                          Chassant, buveur de vin, tous ces buveurs de cidre ;
                          Son casque est enfoui sous les ailes d'une hydre ;
                          Il porte le haubert que portait Salomon ;
                          Son estoc resplendit comme l'oeil d'un démon ;
                          Il y grava son nom afin qu'on s'en souvienne ;
                          Au moment du départ, l'archevêque de Vienne
                          A béni son cimier de prince féodal.
                          Roland a son habit de fer, et Durandal.
                          Ils luttent de si près avec de sourds murmures,
                          Que leur souffle âpre et chaud s'empreint sur leurs armures ;
                          Le pied presse le pied ; l'île à leurs noirs assauts
                          Tressaille au loin ; l'acier mord le fer ; des morceaux
                          De heaume et de haubert, sans que pas un s'émeuve,
                          Sautent à chaque instant dans l'herbe et dans le fleuve ;
                          Leurs brassards sont rayés de longs filets de sang
                          Qui coule de leur crâne et dans leurs yeux descend.
                          Soudain, sire Olivier, qu'un coup affreux démasque,
                          Voit tomber à la fois son épée et son casque.
                          Main vide et tête nue, et Roland l'œil en feu !
                          L'enfant songe à son père et se tourne vers Dieu.
                          Durandal sur son front brille. Plus d'espérance !
                          - Çà, dit Roland, je suis neveu du roi de France,
                          Je dois me comporter en franc neveu de roi.
                          Quand j'ai mon ennemi désarmé devant moi,
                          Je m'arrête. Va donc chercher une autre épée,
                          Et tâche, cette fois, qu'elle soit bien trempée.
                          Tu feras apporter à boire en même temps,
                          Car j'ai soif.
                                            - Fils, merci, dit Olivier.
                                                                                 - J'attends,
                          Dit Roland, hâte-toi.
                                                           Sire Olivier appelle
                          Un batelier caché derrière une chapelle.
                          - Cours à la ville, et dis à mon père qu'il faut
                          Une autre épée à l'un de nous, et qu'il fait chaud.
                          Cependant les héros, assis dans les broussailles,
                          S'aident à délacer leurs capuchons de mailles,
                          Se lavent le visage, et causent un moment.
                          Le batelier revient, il a fait promptement ;
                          L'homme a vu le vieux comte ; il rapporte une épée
                          Et du vin, de ce vin qu'aimait le grand Pompée
                          Et que Tournon récolte au flanc de son vieux mont.
                          L'épée est cette illustre et fière Closamont,
                          Que d'autres quelquefois appellent Haute-Claire.
                          L'homme a fui. Les héros achèvent sans colère
                          Ce qu'ils disaient, le ciel rayonne au-dessus d'eux ;
                          Olivier verse à boire à Roland ; puis tous deux
                          Marchent droit l'un vers l'autre, et le duel recommence.
                          Voilà que par degrés de sa sombre démence
                          Le combat les enivre, il leur revient au coeur
                          Ce je ne sais quel dieu qui veut qu'on soit vainqueur,
                          Et qui, s'exaspérant aux armures frappées,
                          Mêle l'éclair des yeux aux lueurs des épées.
                          Ils combattent, versant à flots leur sang vermeil.
                          Le jour entier se passe ainsi. Mais le soleil
                          Baisse vers l'horizon. La nuit vient.
                                                                              - Camarade,
                          Dit Roland, je ne sais, mais je me sens malade.
                          Je ne me soutiens plus, et je voudrais un peu
                          De repos.
                                         - Je prétends, avec l'aide de Dieu,
                          Dit le bel Olivier, le sourire à la lèvre,
                          Vous vaincre par l'épée et non point par la fièvre.
                          Dormez sur l'herbe verte ; et, cette nuit, Roland,
                          Je vous éventerai de mon panache blanc.
                          Couchez-vous et dormez.
                                                                  - Vassal, ton âme est neuve,
                          Dit Roland. Je riais, je faisais une épreuve.
                          Sans m'arrêter et sans me reposer, je puis
                          Combattre quatre jours encore, et quatre nuits.
                          Le duel reprend. La mort plane, le sang ruisselle.
                          Durandal heurte et suit Closamont ; l'étincelle
                          Jaillit de toutes parts sous leurs coups répétés.
                          L'ombre autour d'eux s'emplit de sinistres clartés.
                          Ils frappent ; le brouillard du fleuve monte et fume ;
                          Le voyageur s'effraie et croit voir dans la brume
                          D'étranges bûcherons qui travaillent la nuit.
                          Le jour naît, le combat continue à grand bruit ;
                          La pâle nuit revient, ils combattent ; l'aurore
                          Reparaît dans les cieux, ils combattent encore.
                          Nul repos. Seulement, vers le troisième soir,
                          Sous un arbre, en causant, ils sont allés s'asseoir ;
                          Puis ont recommencé.
                                                            Le vieux Gérard dans Vienne
                          Attend depuis trois jours que son enfant revienne.
                          Il envoie un devin regarder sur les tours ;
                          Le devin dit : Seigneur, ils combattent toujours.
                          Quatre jours sont passés, et l'île et le rivage
                          Tremblent sous ce fracas monstrueux et sauvage.
                          Ils vont, viennent, jamais fuyant, jamais lassés,
                          Froissent le glaive au glaive et sautent les fossés,
                          Et passent, au milieu des ronces remuées,
                          Comme deux tourbillons et comme deux nuées.
                          O chocs affreux ! terreur ! tumulte étincelant!
                          Mais enfin Olivier saisit au corps Roland,
                          Qui de son propre sang en combattant s'abreuve,
                          Et jette d'un revers Durandal dans le fleuve.
                          - C'est mon tour maintenant, et je vais envoyer
                          Chercher un autre estoc pour vous, dit Olivier.
                          Le sabre du géant Sinnagog est à Vienne.
                          C'est, après Durandal, le seul qui vous convienne.
                          Mon père le lui prit alors qu'il le défit.
                          Acceptez-le.
                                              Roland sourit. - Il me suffit
                          De ce bâton. - Il dit, et déracine un chêne.
                          Sire Olivier arrache un orme dans la plaine
                          Et jette son épée, et Roland, plein d'ennui,
                          L'attaque. Il n'aimait pas qu'on vînt faire après lui
                          Les générosités qu'il avait déjà faites.
                          Plus d'épée en leurs mains, plus de casque à leurs têtes.
                          Ils luttent maintenant, sourds, effarés, béants,
                          A grands coups de troncs d'arbre, ainsi que des géants.
                          Pour la cinquième fois, voici que la nuit tombe.
                          Tout à coup Olivier, aigle aux yeux de colombe,
                          S'arrête et dit :
                                                  - Roland, nous n'en finirons point.
                          Tant qu'il nous restera quelque tronçon au poing,
                          Nous lutterons ainsi que lions et panthères.
                          Ne vaudrait-il pas mieux que nous devinssions frères ?
                          Ecoute, j'ai ma soeur, la belle Aude au bras blanc,
                          Epouse-la.
                                            Pardieu ! je veux bien, dit Roland.
                          Et maintenant buvons, car l'affaire était chaude. -
                          C'est ainsi que Roland épousa la belle Aude.

 

                                                              Victor Hugo, La légende des siècles, "Le cycle héroïque chrétien", éd. GF-Flammarion, Paris, 1979, pp. 221-224.

 

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